L'effet Akrasia : Pourquoi nous ne donnons pas suite à ce que nous avons entrepris et que faire à ce sujet

portrait akrasie procrastination ennuyé

Au cours de l'été 1830, Victor Hugo est confronté à une échéance impossible. Douze mois plus tôt, l'auteur français avait promis à son éditeur un nouveau livre. Mais au lieu d'écrire, il a passé cette année-là à poursuivre d'autres projets, à recevoir des invités et à retarder son travail. Frustré, l'éditeur de Victor Hugo a réagi en fixant une date limite à moins de six mois. Le livre devait être terminé pour février 1831.


Hugo a concocté un étrange plan pour vaincre sa procrastination. Il rassemble tous ses vêtements et demande à un assistant de les enfermer dans un grand coffre. Il ne lui restait plus rien à porter, à part un grand châle. N'ayant pas de vêtements appropriés pour aller dehors, il resta dans son bureau et écrivit furieusement pendant l'automne et l'hiver 1830. Le Bossu de Notre-Dame est publié deux semaines plus tôt, le 14 janvier 1831.

victore hugo portrait akrasie

Victor Hugo tel que photographié par Etienne Carjat en 1876. Il semble qu'à cette époque, il avait déjà déverrouillé ses vêtements et les avait remis en place. (Source : Bibliothèque nationale de France).

L'ancien problème de l'Akrasie

Les êtres humains procrastinent depuis des siècles. Même des artistes prolifiques comme Victor Hugo ne sont pas à l'abri des distractions de la vie quotidienne. Le problème est tellement intemporel, en fait, que des philosophes de la Grèce antique comme Socrate et Aristote ont développé un mot pour décrire ce type de comportement : Akrasia.


L'Akrasia est l'état d'agir contre votre meilleur jugement. C'est lorsque vous faites une chose alors que vous savez que vous devriez en faire une autre. Traduit librement, on pourrait dire que l'akrasie est une procrastination ou un manque de maîtrise de soi. L'akrasie est ce qui vous empêche de poursuivre ce que vous avez entrepris.


Pourquoi Victor Hugo s'engagerait-il à écrire un livre et le reporterait-il ensuite pendant plus d'un an ? Pourquoi fait-on des plans, fixe des délais et s'engage à atteindre des objectifs, mais ne les réalise pas ?

Pourquoi nous faisons des plans, mais n'agissons pas

L'une des raisons pour lesquelles l'akrasie régit nos vies et la procrastination nous attire est liée à un terme d'économie comportementale appelé "incohérence temporelle". L'incohérence temporelle fait référence à la tendance du cerveau humain à accorder plus d'importance aux récompenses immédiates qu'aux récompenses futures.


Lorsque vous faites des projets pour vous-même - comme se fixer un objectif pour perdre du poids, écrire un livre ou apprendre une langue - vous faites en fait des projets pour votre avenir. Vous imaginez ce que vous voulez que votre vie soit à l'avenir et lorsque vous pensez à l'avenir, il est facile pour votre cerveau de voir l'intérêt de prendre des mesures ayant des avantages à long terme.


Cependant, lorsque le moment est venu de prendre une décision, vous ne faites plus un choix pour votre avenir. Vous êtes maintenant dans le moment présent et votre cerveau pense au présent. Et les chercheurs ont découvert que le moi actuel aime vraiment la gratification instantanée, et non les avantages à long terme. C'est l'une des raisons pour lesquelles vous pouvez vous coucher en vous sentant motivé pour changer votre vie, mais au réveil, vous vous retrouvez à retomber dans vos vieilles habitudes. Votre cerveau apprécie les avantages à long terme lorsqu'ils sont dans l'avenir, mais il apprécie la gratification immédiate lorsqu'il s'agit du moment présent.


C'est l'une des raisons pour lesquelles la capacité à retarder la satisfaction est un si bon prédicteur de réussite dans la vie. Comprendre comment résister à l'attrait de la gratification instantanée - au moins occasionnellement, voire systématiquement - peut vous aider à combler le fossé entre le moment où vous êtes et celui où vous voulez être.

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Le cadre dont vous avez besoin pour vaincre la procrastination

Voici trois façons de surmonter l'akrasie, de vaincre la procrastination et de poursuivre vos projets.


Stratégie 1 : Concevez vos actions futures.


Lorsque Victor Hugo a enfermé ses vêtements pour pouvoir se concentrer sur l'écriture, il était en train de créer ce que les psychologues appellent un "dispositif d'engagement". Un dispositif d'engagement est un choix que vous faites dans le présent et qui contrôle vos actions futures. C'est un moyen de verrouiller les comportements futurs, de vous lier à de bonnes habitudes et de vous empêcher de prendre de mauvaises habitudes.


Il existe de nombreuses façons de créer un dispositif d'engagement. Vous pouvez réduire la surconsommation en achetant de la nourriture dans des emballages individuels plutôt qu'en vrac. Vous pouvez demander volontairement à être ajouté à la liste des personnes interdites dans les casinos et les sites de poker en ligne afin d'éviter de futures parties de jeu. J'ai même entendu parler d'athlètes qui doivent "faire du poids" pour une compétition et qui choisissent de laisser leur portefeuille à la maison pendant la semaine précédant la pesée afin de ne pas être tentés d'acheter de la restauration rapide.


Les circonstances diffèrent, mais le message est le même : les dispositifs d'engagement peuvent vous aider à concevoir vos actions futures. Trouvez des moyens d'automatiser votre comportement à l'avance plutôt que de vous fier à votre volonté sur le moment. Soyez l'architecte de vos actions futures, et non la victime de celles-ci. 


Stratégie 2 : Réduire les frictions au démarrage.


La culpabilité et la frustration de la procrastination sont généralement pires que la douleur de faire le travail. Selon les termes d'Eliezer Yudkowsky, "à un moment donné, il est généralement moins douloureux de se trouver au milieu d'un travail que d'être au milieu d'une procrastination".


Alors pourquoi continuons-nous à tergiverser ? Parce que ce n'est pas le fait d'être au travail qui est difficile, c'est le fait de commencer le travail. La friction qui nous empêche d'agir est généralement centrée sur le fait de commencer à agir. Une fois qu'on a commencé, il est souvent moins douloureux de faire le travail. C'est pourquoi il est souvent plus important de prendre l'habitude de commencer lorsque vous commencez un nouveau comportement que de se préoccuper de savoir si vous réussissez ou non à adopter cette nouvelle habitude.


Vous devez constamment réduire la taille de vos habitudes. Mettez tous vos efforts et votre énergie dans la construction d'un rituel et faites en sorte qu'il soit le plus facile possible de commencer. Ne vous inquiétez pas des résultats tant que vous n'avez pas maîtrisé l'art de vous montrer.


Stratégie 3 : Utilisez les intentions de mise en œuvre.


Une intention de mise en œuvre est une déclaration d'intention de mettre en œuvre un comportement particulier à un moment précis dans le futur. Par exemple, "Je vais m'entraîner pendant au moins 30 minutes le [DATE] à [LIEU] à [HEURE]".


Il existe des centaines d'études réussies montrant comment les intentions de mise en œuvre ont un impact positif sur tout, des habitudes d'exercice aux vaccins contre la grippe. Dans l'étude sur le vaccin antigrippal, les chercheurs ont examiné un groupe de 3 272 employés d'une entreprise du Midwest et ont constaté que les employés qui notaient la date et l'heure précises auxquelles ils prévoyaient de se faire vacciner contre la grippe avaient beaucoup plus de chances d'y donner suite des semaines plus tard. 


Il semble simple de dire que le fait de programmer les choses à l'avance peut faire la différence, mais comme je l'ai déjà dit, les intentions de mise en œuvre peuvent multiplier par 2 ou 3 les chances de réaliser une action à l'avenir.

Combattre l'Akrasie

Notre cerveau préfère les récompenses instantanées aux avantages à long terme. C'est simplement une conséquence de la façon dont notre esprit fonctionne. Compte tenu de cette tendance, nous devons souvent recourir à des stratégies folles pour obtenir des résultats - comme Victor Hugo qui a enfermé tous ses vêtements pour pouvoir écrire un livre. Mais je crois qu'il vaut la peine de passer du temps à construire ces dispositifs d'engagement si vos objectifs sont importants pour vous.


Aristote a inventé le terme enkrateia comme l'antonyme d'akrasie. Alors que l'akrasie fait référence à notre tendance à être victime de la procrastination, enkrateia signifie être "en pouvoir sur soi-même". La conception de vos actions futures, la réduction des frictions liées à l'adoption de bons comportements et l'utilisation d'intentions de mise en œuvre sont des mesures simples que vous pouvez prendre pour faciliter une vie d'enkrateia plutôt que d'akrasia.

NOTES

  1. Adèle Hugo and Charles E. Wilbour, Victor Hugo, by a Witness of His Life (New York: Carleton, 1864).Gharad Bryan, Dean Karlan, and Scott Nelson, “Commitment Devices,” Annual Review of Economics 2, no. 1 (2010), doi:10.1146/annurev.economics.102308.124324. 
  2. Thanks to my friends at Beeminder for some of the ideas I mention here. You can see their full article on commitment devices to overcome akrasia for more ideas.
  3. “Using implementation intentions prompts to enhance influenza vaccination rates” by Katherine L. Milkman, John Beshears, James J. Choi, David Laibson, and Brigitte C. Madrian. Proceedings of the National Academy of Sciences: Vol. 108 No. 26.